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贝币
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中国最早的货币是一种由天然海贝加工而成的贝类货币,出土于河南殷墟妇好墓等地,年代为公元前19至前16世纪,距今约3500年以上。经过加工的天然贝币形体一面有槽齿,贝币光洁美观,小巧玲珑,坚固耐磨,便于携带,这类海币主要出产于我国的东海、南海等地海域,反映了商代商业交流的情况。   

在商代中期以前贝币价值很高,臣下若能获得商王用贝币的赏赐那可真是极大的荣耀。随着当时商品经济的发展,天然贝币渐渐出现了供不应求的局面,故在当时又出现了许多仿制贝币,有石贝、骨贝、蚌贝、绿松贝等,这类贝币形体都较小,其长度约1.2厘米至2.4厘米左右。在商代晚期又出现了铜质货币,形制也仿海贝形式。铜贝出土于河南安阳和山西保德等地的商代晚期墓葬中,年代约为公元前14至前11世纪,铜贝堪称是我国最早的金属货币了,其中有一种表面包金的铜币是作为大额货币使用的,现存世量极少。蚌贝因一出土就容易损坏,现保存完好的不多。

目前存世的普通天然贝币大多呈乳白色,表面无光泽,由于天然贝币出土很多,现基本上没人作伪,而用其它材料所制的贝币就有不少赝品了,集币爱好者在收藏时应小心谨慎。在钱币交易市场里,一枚天然贝币的价格约10余元,石贝、骨贝的价格约20元至40元左右一枚,绿松贝和铜贝的价格要高许多,一些品相上好的铜贝要价上百元甚至更高。

汉字中与钱财有关的文字,大多带有“贝”字,如贾、贩、贷、购、财及贿赂等。在青铜铸币还未出现之前,大海里的贝壳是我们祖先曾经使用的最古老的货币。古代波斯湾、南亚、非洲国家及太平洋有些岛国,也曾经使用天然贝币。东汉许慎《说问解字》说:“贝,海介虫也。古者货币而宝龟,至周而有泉,到秦废贝行钱。”文字对海贝作为货币的记载,肯定而明确。贝币产自大海,古代用作货币,到周时出现了青铜货币,贝币逐步退出流通,秦统一中国后推行“半两”,中央政府废止贝币流通,“贝”字与钱财关联,说明贝币的出现与文字产生在同一时代,或者更早。在青海、河南的新石器时代遗址出土了天然海贝,殷墟遗址个更出土了数以万计背部经打磨穿孔的海贝。我国使用贝币时间最长的地区是云南,元明时贝币使用十分兴盛,直到明末清初,抵制满清入关的大西农民军和南明永历帝进入云南,铸造并使用铜钱,海贝终于淡出货币行列。

贝类是海洋软体动物,印度洋、太平洋西北部和我国台湾、海南、西沙群岛,是用作货币的海贝产地。我国贝币以“环币”和“紫币”为主,“环币”长约26毫米,背部有黄色环纹,所以也称虎斑币,占贝币的绝大多数。为方便使用,大部分贝币的背部都打磨成孔,以便用绳穿成串。它们洁白光亮,大小划一,不易腐朽,在远离大海的地区,这种美丽的货币稳定可靠,深受百姓欢迎。有人认为,海贝是古人装饰用品,而不是货币。来自远方又如此漂亮得海贝,古人用作首饰或者装饰环境,合情合理,而货币才是其最主要的用途。古时候,珠、玉、布、帛、龟背和金属,都曾是古人的视频和钱财,目前还无法明细继代。可以这么认为,海贝在作为钱币之前和之后,以装饰功能为主, 在主要作为货币的年代,装扮修饰和炫耀财富是附属功能。

商周时期,贝币以“朋”为单位计数。据郭沫若先生考证,“一朋”为十贝。云南用贝币始自春秋晚期,止于清初,流通时间超过2000年。据《云南通志· 风俗篇》记载:“昔多用贝,俗名曰巴子,一枚曰庄、四庄曰手、四手曰苗、五苗曰索”参考其它书籍,贝币计数方法和单位比较接近,1枚曰庄、4枚曰手、16枚为苗、80枚为索、20索为袋。80枚用绳串起来的1 索.与铜钱的贯或缗相似,最为常用。这种以4为进位的计数方法,同海贝来源于波斯湾的阿拉伯人有关,他们习惯以4进位。贝币的价值在元初为2000枚兑银1两,到明初时要8000枚值银1两,相当于1枚铜钱兑8枚贝币,明中叶以后贝币继续贬值。《滇志》记载:“万历末年,一斤铜值铜钱三十文;一文铜钱值贝二十六枚”。贝币在日常生活中零用十分方便,可是大宗买卖,如买牛、卖田、向政府纳税,还是要用钱或者是白银,否则支付费用就要人扛车拉。让人不可理解的是,云南是我国矿产大省,是明以后国家造钱铜材主要供应地。但是因当地因循守旧、封闭的经济状态和落后的生产力,致使云南长期用贝币而不铸用铜钱。元灭南诏及大理国,云南再次并入祖国版图之后,也没有能改变云南以海贝为货币的习惯。明以后云南,实际上是贝、钞、钱、银同时在流通,只是普通老百姓还只能见到和使用贝币。明末清初,战争引起了大量人口流动,在战争破坏的同 时,也促进了云南经济发展。人口和对外交往的增长,以及海贝来源枯竭等因素,贝币最终被淘汰。

中原经济发达地区,商后期有人制作石贝、木贝、 骨贝、蚌贝,补充天然海贝的不足,青铜冶炼技术日渐成熟,又出现了青铜仿贝。仿贝制作并非易事,特别是玉、蚌等材料,划齿打孔费工费时,什么工具如此坚硬,如何钻孔,实在让人费解。铜贝制作不但神形皆似,而且轻薄省料,用今天的标准来看,是运用当时的高科技才能铸出如此小巧精致的仿铜贝。铜贝制作工艺复杂,成本很高,青铜易锈蚀,出土铜贝数量很少,多数品相不好。还有纯金、银贝就更加稀罕。用泥土烧制的贝币也称陶贝,是殉葬使用的冥币。包金青铜贝币,数量更稀少,多数书籍介绍的实物残缺不全,本文披露的包金日币有较完美的品相。包金是中国古老的传统工艺之一,现代已很少应用,其工艺更少有人知。明代宋应星《天工开物》介绍比较清楚:“凡包至于金,为人间华美贵重,故人工成箔而后施之。凡金箔每七厘造方寸金一千片,粘铺物面,可盖纵横三尺。凡造金箔,即成薄片后,包人乌金纸内,竭力挥椎打成……”手工打制的金箔厚度仅几微米,7厘重的黄金可打造纵横3尺的金箔,老尺1尺约合现在的7寸,这样折算1分黄金可制金箔1平方米,1 克黄金约可以打制3平方米金箔,这种金箔,吐口气就能将它吹去。儿时老家附近有家里弄工厂,曾见一头发花白、身材矮小的老妇人,日复一日打制锡箔(打制锡箔与打制金箔是同样的工艺)。将薄锡片剪成米粒大小,放在约10厘米见方的黑色纸上,隔一层纸放一粒锡片,叠至约4厘米厚。用一把5磅大小的锤子,不停锤打,也不知打半天还是一天,每一层里的锡片就成了吐口 就能吹跑的锡箔。老人坐在矮凳上,弯着腰锤打放在地面铁砧上的纸片,到后来,站立时只能佝偻着身躯,显得更加苍老瘦弱。今天我们所见北京故宫金碧辉煌的包金盘龙梁柱,庙宇里高大庄严的佛像,都是劳动人民技艺和血汗的结晶。黄金具有非常优越的延展性,一个圆弧形表面,包上金箔后,看不到丝毫的皱褶。包金贝币无论拱起的表面还是中间齿状开口,金箔与之吻合得天衣无缝,浑然一体。3000年前的包金贝 ,至今依然金光璀璨,但它没有现代黄金制品的炫目光彩,岁月积累使它的光泽温而不火、亮而不射。包裹铜贝的金箔稍厚一些,薄薄的金箔今天依然可以揭下。金箔经不起流通的磨损,所以包金贝不是日常流通的普通货币。可能是作为赏赐或者大宗交易时使用的大额货币,其流通一定不频繁,不然,我们就没有如此眼福了。

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